Les montagnes enneigées au Sud, les crêtes escarpées de la Sierra Cantabria au Nord, les champs de colza, la terre rouge et blonde et le ciel changeant de l’Espagne septentrionale. Un panorama impressionnant, une région d’une beauté brute parsemée de vieilles vignes en gobelet aux formes improbables que le temps a patiemment façonnées.

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Les vieux monastères cisterciens et les églises romanes, se mêlent aux hôtels modernes signés par des architectes de renom. Contraste de couleurs et de styles. Nichée entre la façade Atlantique et la Méditerranée, suivant les méandres de l’Ebre, la Rioja est un joyau culturel, un bijou viticole, une région singulière, qui ne laisse pas insensible.

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Une terre de tradition et de modernité, où l’ancien côtoie le contemporain, l’expérimentation se marie avec la transmission, l’héritage avec la création. Le climat parfois sec et chaud, parfois venteux et frais porte lui aussi les stigmates de l’imprévisible et du contrasté. Cette province espagnole fascinante cultive la différence, la contradiction. Un paradoxe serein, sans heurts, l’histoire d’un temps ancien et d’une galaxie future, d’une fraîcheur septentrionale et d’une chaleur latine, de contraires qui se fréquentent et s’acceptent.

 

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Si la palette de couleur, la variété des paysages et la diversité architecturale saute aux yeux, la production viticole est elle aussi difficile à résumer en quelques lignes, tant les styles et les philosophies changent à chaque fois que l’on pénètre dans une nouvelle bodega.

Si le calcaire de la région fusionne parfois avec des argiles rouges riches en fer, parfois avec des sables blonds et autres galets blancs, la multiplicité des styles de vin témoigne surtout d’approches et de visions différentes.

 

Passez une première porte et vous serez peut-être le témoin d’un savoir faire ancestral, d’une tradition respectée. Bodega Lopez de Heredia à Haro au cœur de la Rioja Alta, un dédale de caves anciennes, des méthodes de production que le temps ne semble pas atteindre, des vieux vins qui attendent sagement en bouteille sous une couche de moisissure sans pour autant perdre de leur brillance. Un domaine où le fût neuf n’est pas souverain, où l’évolution sereine d’un vin aérien, subtil, qui porte avec brio les marques du temps, reste la marque de fabrique. Un pèlerinage dans l’univers des vieux Rioja, qu’ils soient blancs ou rouges. Des vins de puriste, des Rioja au cœur pur, un héritage à préserver.

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Le portail de l’autre côté de la rue, à la Rioja Alta SA vous fait déjà entrer dans un autre univers. Si on cultive ici aussi une tradition certaine, l’inox a remplacé les vieilles cuves bois et point de penicillium pour recouvrir les vieilles Gran Reserva en maturation. Quelques petites touches de renouveau ont agrémenté une philosophie de production pour des vins suaves et élégants, aux délicates notes de sucre brun, classiques mais ronds, tout en charme et en équilibre. Des vins raffinés, aristocratiques.

 

Traversons maintenant l’Ebre, pour nous rendre à San Vicente de La Sonsierra et découvrir la Bodega Contador. Une lecture bien plus moderne de l’appellation, dans une bodega aux teintes grises et aux intérieurs designs. Entre équipements modernes et œuvres d’art contemporaines, les vieux fûts américains ont cédé leur place à des barriques neuves françaises, les structures fines à des tannins marqués, les couleurs fauves à un rouge carmin opaque. La puissance démonstrative d’un style plus international.

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Sur les hauteurs escarpées de la Rioja Alavesa, dans un environnement unique, la bodega Remelluri est encore une nouvelle interprétation des vins de la région. Un lieu magique, ancien jardin viticole des moines cisterciens. Des magnifiques vieux bâtiments en pierre, nichés sur les contreforts des montagnes. Un lieu qui laisse sans voix et appelle au recueillement, tel un superbe sanctuaire viticole. Les vins conservent l’élégance des Rioja traditionnels, mais l’expression est moins oxydative, le fruit est profond mais frais. Il y a de la densité sans recherche d’extraction marquée. Les fûts sont vieux mais français tandis que les demi muids ont aussi gagné leur droit d’entrée dans le vieux chai. Des vins qui racontent à nouveau une autre histoire, plus en retenue, encore à attendre mais droits et prêts à tenir leur promesse. Le plus rare vin blanc ressemble à ce lieu à part, unique, de part son assemblage de quelques neuf cépages et pourtant pur, brillant, expressif.

 

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Beaucoup d’autres expressions variétales et d’autres visions viticoles sont à découvrir dans cette région fascinante. Quelques cépages oubliés retrouvent peu à peu un lustre d’antan, du Monastel de la Rioja au Maturana Tinta. Des variétés que l’appellation a récemment accepté de réhabiliter. Les projets nouveaux fleurissent au détour d’une route sans perturber pour autant les bodegas historiques.

 

Si les mots renouveau, découverte, perspective se prononcent bien souvent en Rioja ils sont bien loin de résumer la complexité de cette région aux multiples visages. La force tranquille et la fougue nouvelle, la fraîcheur et la densité, hier et demain, les époques et les visions se rencontrent et nous parlent dans de nombreux dialectes. La magie opère, dans cette superbe terre de contraste, cette région de découvertes et de confirmations.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

The snow-capped mountains of the Sierra de la Demanda, the dramatic crests of the Sierra Cantabria, the fields of colza, the red and blond soils and the changing sky of Northern Spain produce an impressive panorama. The pure beauty of the landscape is quite a shock in this region covered by old bush vines that time has patiently shaped.

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The old Cistercian monasteries and the Roman churches mingle with modern hotels built by renowned architects.

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A contrast in colours and styles. Lying between the Atlantic coast and the Mediterranean Sea, following the meanders of the Ebro, Rioja is a cultural jewel, a viticultural treasure, a singular region, which leaves no one indifferent. A land of tradition and of modernity, where the old and the contemporary stand side by side, where experimentation meets transmission, where heritage joins creation. The climate sometimes dry and warm, sometimes windy and cool, also bears the marks of an unpredictable and contrasted area.

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This fascinating Spanish province embodies difference, contradiction. A peaceful paradox, with extremes accepting their opposition. A seamless transition between old times and a future galaxy, between the fresh Northern breeze and the Latin warmth.

 

If the multitude of colours, the architectural diversity and the infinite variety of landscapes are blindingly obvious, the viticultural production is also hard to summarise in a few lines, because the styles and the philosophies change in every bodega.

The variety of soils is also important as limestone has invited different travelling companions, red ferrous clay, sandstone or large pebbles, but the diversity of styles above all reveals many different visions of wine production.

 

Go through a first gate and you may witness an old savoir-faire, a highly respected tradition. Bodega Lopez de Heredia in Haro, at the heart of Rioja Alta, a labyrinth of old cellars, immutable methods of production, old wine bottles waiting patiently under a layer of mould without losing their brightness and their poise. Do not look for new oak cosmetic in this estate. The peaceful maturation in very old barrels of a subtle, velvety wine remains a trademark.

A visit at the Bodega is like a pilgrimage in the world of old Riojas, be they white or red. Authentic Riojas for purists, a legacy to be protected.

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Across the street, at Bodega Rioja Alta, you will enter a different world. If tradition is still a major guideline, stainless steel has replaced the old oak vats and you will hardly find Penicillium on any of the old Gran Reserva in maturation. Small touches of renewal but no revolution, to abide by an established philosophy of wine production.  The wines are smooth and elegant, with delicate notes of brown sugar. They are classic but round, charming and perfectly balanced. A refined, aristocratic expression of Rioja.

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Let’s go on the other bank of the Ebro now, to reach San Vicente de La Sonsierra and discover Bodega Contador. A far more modern reading of the appellation, in this grey, sober, very “design” wine estate. Between modern equipment and contemporary works of art, the new French barrels have replaced the old American casks while the marked tannins and the opaque crimson colour have supplanted the fine structures and the pale brick hues. The demonstrative power of a more international style.

 

On the slopes of the Rioja Alavesa, in a unique environment, Bodega Remelluri is yet another interpretation of the wines of the region. A magical place and the ancient viticultural garden of Cistercian monks. A beautiful and antique stone farmhouse and an equally old cellar lying at the foothills of the mountains. A place that leaves you speechless, a superb viticultural sanctuary, calling for meditation.

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The wines of Remelluri retain the elegance of traditional Riojas, but the expression is less oxidative, the fruit is deep but fresh. There is density without any search for over-extraction. The barrels are French but old while the larger casks have also gained their right to enter the cellar. The wines tell a new story, with restraint, purity while they are ready to face time and to hold their promises. The rarest white is like this place – unique: a distinctive blend of nine different grapes, expressive, bright and pure.

 

Lots of other varietal expressions and viticultural visions can be found in this fascinating region. A few old native grapes are getting back to life, such as Monastel de la Rioja or Maturana Tinta. Two grape varieties coming out of the shadow and now authorised in the Appellation.

New projects are arising and waiting to be discovered along the roads without disturbing the historical bodegas.

 

If the words renewal, discovery and perspective are often pronounced in Rioja they are far from describing the whole complexity of this multifaceted region. Quiet force and new energy, freshness and density, yesterday and tomorrow, different times and visions sharing in numerous dialects. The magic happens in this superb land of contrasts, this region of discoveries and confirmations.

Late autumn in La Rioja vineyards.